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¿Qué son y cómo funcionan los tanques Leopard 2 y por qué son importantes para Ucrania?

Germán Padinger

(CNN Español) — En las últimas semanas, el gobierno de Ucrania ha concentrado sus pedidos a los países de la OTAN de más ayuda militar para seguir resistiendo ante la invasión de Rusia en una sola palabra: tanques.

Es “una palabra muy importante para nuestra defensa, para nuestro Estado, para nuestro ejército, para la defensa común de Ucrania y de toda Europa”, dijo el presidente de Ucrania, Volodymyr Zelensky, a mediados de enero.

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Y entre la amplia variedad de blindados desplegados en Occidente, los Leopard 2 alemanes, operados por numerosos países de Europa, parecen haberse convertido en el arma más buscada por Kyiv luego de que Polonia ofreciera enviar los suyos.

El envío de tanques a Ucrania ha sido motivo de intensos debates entre los países miembros de la OTAN, con posiciones a favor, por la ayuda que significaría para Kyiv, y en contra, por la posible escalada que podría generar con Rusia. Alemania, el fabricante de los Leopard 2 que debe aprobar cualquier venta del blindado, incluso dilató el envío de tanques y llegó a pedir que Estados Unidos enviara sus M1 Abrams al mismo tiempo como condición.

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La disputa dentro de la OTAN por el envío de tanques, sean Leopard 2, M1 Abrams o los Challenger británicos, alcanzó tal notoriedad que John Kirby, coordinador de comunicaciones estratégicas del Consejo de Seguridad Nacional de EE.UU., incluso salió a restarle importancia.

“Decir que esto está dividiendo a la alianza o que de alguna manera está poniendo en riesgo la seguridad nacional en Ucrania porque hay una discusión sobre los tanques es simplemente exagerar”, dijo el funcionario de la Casa Blanca a Christiane Amanpour de CNN.

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Y este martes, finalmente, el canciller de Alemania, Olaf Scholz, dijo que había finalmente aceptado entregar tanques a Ucrania después de una “meses de debate”, según informó Der Spiegel.

Por otro lado, el gobierno de Estados Unidos estaría finalizando los planes para enviar tanques M1 Abrams a Ucrania y podría hacer un anuncio esta semana, según tres funcionarios estadounidenses familiarizados con las deliberaciones.

No estaba claro si ambos hechos estaban relacionados, y CNN contactó al gobierno de Alemania para hacer comentarios, al momento sin éxito.

¿Pero qué son y cómo funcionan estos tanques Leopard 2, ahora en el centro de la discusión, y por qué son tan importantes para Ucrania?

Ucrania cuenta con una flota de tanques de diseño y en algunos casos fabricación soviética que ha sufrido fuertes pérdidas en los combates desde el inicio de la guerra, el 24 de febrero de 2022.

Un tanque Leopard 2 de la Bundeswehr durante una visita del canciller de Alemania, Olaf Scholz, al centro de entrenamiento del Ejército de la Bundeswehr en Ostenholz el 17 de octubre de 2022 cerca de Hodenhagen, Alemania. (Crédito: David Hecker/Getty Images)

En los últimos meses Kyiv ha pedido a países occidentales, y especialmente a los miembros de la OTAN, el envío de tanques modernos. Con estas armas espera poder reemplazar pérdidas, hacer frente a los ataques blindados rusos y también para poder romper líneas del frente y montar contraofensivas, como las realizadas en Jersón y Járkiv a finales de 2022, operaciones para las cuales estos sistemas de armas son más aptos.

El Leopard 2, armado con un cañón de ánima lisa de 120mm, puede alcanzar velocidades de 70 km/h, o 50 km/h cuando está fuera de la carretera, lo que hace que la maniobrabilidad sea una de sus características clave, y está protegido por un blindaje avanzado concentrado en el frente, de acuerdo con el fabricante alemán Krauss-Maffei-Wegmann. Aunque entró en servicio en 1979 sus últimas versiones —los Leopard 2 A7— siguen siendo consideradas de primera línea por su potencia de fuego, movilidad, blindaje y sistemas, y son capaces de enfrentarse a los tanques más avanzados de Rusia.

Mientras que sus variantes más antiguas —como los Leopard 2 A4— permanecen relativamente competitivas en determinados escenarios, más aún si reciben modernizaciones.

El Leopard 2 ha sido exportado por Alemania a numerosos países y utilizado en combate contra fuerzas irregulares en Afganistán, en los Balcanes y en Siria —empleados por Turquía—, pero un eventual despliegue en Ucrania sería la primera vez que se enfrenten a tanques rusos como los T-72, T-80 y T-90.

Un Leopard 2 polaco se encuentra en una zona boscosa durante el ejercicio militar internacional “Allied Spirit 2022” en el área de entrenamiento militar de Hohenfels el 27 de enero de 2022. (Crédito: Armin Weigel/picture-alliance/dpa/AP)

Hay 13 países en Europa, entre ellos Polonia y Finlandia, que tienen tanques Leopard 2, según el grupo de expertos del Consejo Europeo de Relaciones Exteriores. En total, hay alrededor de 2.000 Leopard 2 repartidos por Europa, en diferentes niveles de modernización y preparación para su despliegue.

Muchos países europeos acordaron reexportar algunos tanques a Kyiv, pero requieren el permiso de Alemania. Los representantes de los países que poseen tanques Leopard se reunieron al margen de la reunión de Ramstein, según el Ministerio de Defensa de Portugal.

Esta enorme flota de tanques desplegados en países cercanos a Ucrania, las demandas de mantenimiento relativamente bajas del Leopard 2 en comparación con otros modelos y su uso de combustible diésel, más eficiente, llevan a los expertos a creer que estos tanques son los más indicados para ayudar a Ucrania lo antes posible.

Polonia cuenta con una amplia flota de tanques Leopard 2 A4 y A5, que estaban en proceso de modernización, según el sitio web de las Fuerzas Armadas de Polonia. Sin embargo, en los últimos tiempos Varsovia parece haber optado también por actualizar a sus fuerzas con la compra de tanques estadounidenses M1 Abrams y surcoreanos K2.

Con información de Rob Picheta, Antonia Mortensen, Kevin Liptak, Brad Lendon, Yoonjung Seo y Joseph Ataman.

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