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La calidad del aire en EE.UU. y Canadá está mejorando pero el humo y los cielos alterados tardarán en despejarse

Melissa Velásquez Loaiza

(CNN) — Se pronostica que las condiciones de calidad del aire en gran parte del este de EE.UU. mejoren lentamente este fin de semana después de que las columnas de aire nocivo de cientos de incendios forestales en Canadá viajaran hacia el sur. Sin embargo, las escuelas en algunas áreas metropolitanas funcionarán de manera remota este viernes, al tiempo que los funcionarios permanecen en guardia sobre la exposición a la contaminación.

Si bien las condiciones más severas ya pasaron para la mayoría en las regiones del noreste y del Atlántico medio, se pronostica que los contaminantes del aire potencialmente dañinos sobre ciudades como Nueva York, Filadelfia y Washington persistan este viernes antes de que las áreas se despejen lentamente en los próximos varios días.

“El humo de los incendios forestales canadienses continúa siendo transportado hacia el sur por los vientos hacia EE.UU., lo que resulta en una calidad del aire de moderada a insalubre en partes del noreste, el Atlántico medio, el valle de Ohio y el medio oeste el viernes. Se esperan algunas mejoras este fin de semana”, dijo el Servicio Meteorológico Nacional.

Las densas nubes de humo han pospuesto juegos deportivos profesionales, cancelado vuelos debido a la poca visibilidad; han dejado zoológicos y playas cerrados y forzado a muchos a usar máscaras cuando están al aire libre. Los expertos en clima han advertido que tales eventos son cada vez más frecuentes debido al cambio climático inducido por el hombre.

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Alrededor de 50 millones de personas en varios estados del medio oeste y la costa este estaban bajo alertas de calidad del aire, pero ese número puede cambiar este viernes a medida que mejoren las condiciones para algunos.

Esto es lo que puede esperar para este viernes:

La calidad del aire en estados enteros está comprometida: todo Pensilvania, Delaware, Connecticut, Rhode Island, Nueva Jersey e Indiana están bajo alertas de calidad del aire. Partes de Ohio, Michigan, Maryland, Virginia y Carolina del Norte también continúan experimentando esas alertas. Mejoras en Canadá: la mayoría de los residentes de Halifax evacuados a causa de los incendios forestales podrán regresar a casa este viernes, dijo el alcalde Mike Savage. Unas 16.000 personas abandonaron sus hogares durante el punto álgido de las evacuaciones por incendios forestales y unas 4.100 siguen evacuadas. Clases remotas: las condiciones potencialmente peligrosas han llevado a los funcionarios de la ciudad de Nueva York, el sistema escolar más grande del país, y Filadelfia a implementar el aprendizaje remoto este viernes para ayudar a reducir la exposición a las toxinas del aire. Ciudad de Nueva York: después de experimentar la peor calidad del aire del mundo en varios puntos esta semana, la Gran Manzana podría experimentar una “mejora significativa” este viernes, dijo el alcalde Eric Adams este jueves por la mañana. “En este momento, los modelos de humo no indican otra gran columna de humo sobre la ciudad”, señaló Adams mientras instaba a las personas a usar un buen cubrebocas cuando estén en exteriores. Asistencia para combatir incendios: este viernes, el estado de Nueva York planea enviar guardabosques para ayudar a combatir los incendios forestales en Quebec, anunció el jueves la gobernadora Kathy Hochul. Al menos siete personas viajarán a Canadá durante las próximas dos semanas, agregó Hochul. También se han desplegado recursos federales, ha dicho la Casa Blanca.

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El humo de los incendios forestales de más de 400 incendios en Quebec ha dejado de fluir hacia el sur después de varios días de movimiento, en los que eventualmente alcanzó y envolvió partes de la costa atlántica en una neblina de color naranja. En Quebec, el humo de los incendios forestales en toda la región se ha reducido significativamente.

La madrugada de este viernes, el índice de calidad del aire de la ciudad de Nueva York estaba por debajo de 150, una designación considerada “poco saludable para grupos sensibles”, o un nivel 3 de 6, según el sitio web de monitoreo AirNow.

El índice de calidad del aire de Filadelfia superó los 150 el viernes temprano, lo que lo hace “poco saludable”. Se espera que el aire de la ciudad mejore levemente a “poco saludable para grupos sensibles” más tarde el viernes.

Cabe destacar, sin embargo, que las mejoras se están produciendo lentamente con solo vientos ligeros y pocos cambios en el patrón meteorológico actual, lo que mantendrá el humo atrapado más cerca del suelo hasta que se disipe lentamente.

A partir de las 2 a.m. hora de Miami de este viernes, varias áreas metropolitanas aún tenían niveles de calidad del aire “poco saludables”, incluyendo Dover, Delaware; Richmond, Virginia; Atlantic City, Nueva Jersey; y Raleigh, Carolina del Norte.

Pero los funcionarios advierten que es más probable que tales eventos climáticos que alteran la rutina continúen interrumpiendo la vida diaria a medida que el planeta se calienta, creando el ambiente ideal para incendios forestales más severos y frecuentes. Cuando esas llamas arden, el humo puede viajar miles de kilómetros, lo que pone en peligro a millones de personas más.

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En esta foto se muestra el Capitolio de EE.UU. en Washington, envuelto en el humo de los incendios forestales proveniente de Canadá el 8 de junio de 2023. (Crédito: Al Drago/Bloomberg/Getty Images)

Los peligros del humo para la salud

El humo de los incendios forestales es particularmente peligroso porque contiene partículas diminutas, o PM2,5, el más pequeño de los contaminantes. Cuando se inhala, puede penetrar profundamente en el tejido pulmonar y entrar en el torrente sanguíneo. Proviene de fuentes que incluyen la combustión de combustibles fósiles, tormentas de polvo e incendios forestales, y dicho humo se ha relacionado con varias complicaciones de salud, como asma, enfermedades cardíacas y otras enfermedades respiratorias.

Debido a esos posibles peligros, el presidente de EE.UU., Joe Biden, dijo este jueves que es “muy importante” que las comunidades que experimentan contaminación del aire presten atención a la orientación local y controlen a sus vecinos.

El Dr. Peter DeCarlo, profesor asociado en el Departamento de Salud Ambiental e Ingeniería de la Universidad Johns Hopkins, instó a las personas a monitorear de cerca la calidad del aire en sus cercanías y limitar el tiempo al aire libre.

“Para esta semana, esta es solo una situación en la que tenemos algunos días con una calidad del aire bastante mala. (…) Es el comienzo del verano para muchos de nosotros que somos padres, y tal vez podamos usarlo como una oportunidad para no correr tanto hasta que pase esta mala calidad del aire”, dijo DeCarlo.

— Robert Shackelford, Laura Ly, Caroll Alvarado, Kristina Sgueglia, Sara Smart y Jen Christensen de CNN contribuyeron a este informe.

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