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Powerball solía tener un límite para el premio mayor. Luego explotó

Aleja Páez

(CNN) — El más reciente premio mayor de Powerball ha aumentado a US$ 1.730 millones, convirtiéndose en el segundo más grande en la historia de esa lotería.

Pero en 1987, cuando se introdujo Lotto America, el antecesor de Powerball, los organizadores prohibieron premios superiores a US$ 80 millones.

“Había preocupaciones sobre lo que se podría hacer con ese dinero, como comprar un pequeño país o algo así”, dijo Ed Stanek, director de Lotto America en ese momento.

La fiebre por la lotería se había apoderado de la década de 1980, a medida que más estados las incorporaban para recaudar fondos educativos y de programas sociales, pero algunos estados más pequeños no podían competir con más poblados.

Oregón, por ejemplo, estaba perdiendo jugadores ante Washington y California, que ofrecían premios de hasta US$ 20 millones.

Así que funcionarios de Rhode Island, Oregón, Missouri, Iowa, Kansas, Virginia Occidental y Washington se unieron para crear Lotto America como una forma de recaudar dinero y ofrecer premios más grandes. También esperaban que esos pozos atrajeran a nuevos jugadores.

“Nuestra motivación es ofrecer a los habitantes de Oregón la oportunidad de participar en juegos como los que hay en los estados grandes”, dijo en ese momento el director de la Lotería de Oregón, James Davey.

La lotería interestatal se inspiró en las de Canadá y las Islas Vírgenes de EE.UU.

Los funcionarios esperaban que Lotto America ofreciera premios semanales de US$ 3 a US$ 5 millones en promedio, con la posibilidad de pozos más altos después de uno o dos años. Los gastos de las extracciones y las ganancias de la venta de boletos se repartían entre las jurisdicciones en proporción a las ventas de cada estado o distrito.

“Esto es un juego completamente nuevo”, dijo en ese momento el portavoz de Lotto America, Jack Ratigan.

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La historia de Powerball

En sus inicios, Lotto America ofrecía a los jugadores la oportunidad de elegir siete números de un campo de 40 por una apuesta mínima de US$ 1.

Los jugadores cuyos números coincidían con los seleccionados en un sorteo semanal ganarían un premio mayor determinado por el número total de boletos vendidos.

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Las probabilidades de ganar el premio mayor eran de aproximadamente 1 entre 19 millones, en comparación con las probabilidades de aproximadamente 1 entre 8 millones en la mayoría de los juegos de lotería estatales, según dijeron los funcionarios.

Un agricultor de Iowa que había quebrado fue el primer ganador de Lotto America en 1988. Dijo que usaría el premio de US$ 3 millones para salvar la granja de su familia.

Un año después, Lotto America cambió a la selección de seis números de un campo de 54. Ese año, ofreció un premio mayor de US$ 20 millones, y en 1991, el pozo alcanzó los US$ 50 millones.

Para 1992, Lotto America había crecido para incluir quince estados.

DANIEL LIPPITT/AFP via Getty Images. Ganadores de Powerball en Madison, Wisconsin, 1998.

Después, fue rebautizado como Powerball en un esfuerzo por dar a los jugadores una mejor oportunidad de ganar premios más pequeños.

“Lo que estamos escuchando es que a la gente le gustan los premios grandes, pero quieren una mejor oportunidad de ganar premios más pequeños”, dijo el director de la Lotería de Oregón, James Davey.

Powerball pronto ofreció un premio mayor de US$ 100 millones.

Sin embargo, durante la década de 1990, los jugadores empezaron a sentir “fatiga del premio mayor” y Powerball necesitó premios cada vez más grandes para mantener el interés, dijo Jonathan D. Cohen, autor de  “For a Dollar and a Dream: State Lotteries in Modern America” (“Por un dólar y un sueño: Las loterías estatales en el EE.UU. moderno”). Mientras tanto, los juegos instantáneos de raspaditas se volvieron más populares y se convirtieron en la forma principal de lotería.

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En 2010, en un esfuerzo por atraer a más jugadores e incrementar el tamaño de los premios mayores, Powerball y Mega Millions, las dos loterías multiestatales más grandes, acordaron permitir a los minoristas vender ambos juegos por primera vez.

Un año después, el precio de un boleto de Powerball aumentó de US$ 1 a US$ 2, y los premios iniciales se duplicaron. El juego está disponible ahora en 45 estados, Washington D.C., Puerto Rico y las Islas Vírgenes de EE.UU.

Estos cambios han elevado considerablemente los premios mayores de Powerball. Los cinco premios mayores más grandes de Powerball se han producido en los últimos seis años. Las probabilidades de ganar el premio mayor ahora son de 1 en 292 millones.

Las loterías son regresivas, lo que significa que los grupos de menores ingresos gastan más de sus presupuestos en juegos de lotería que los grupos de mayores ingresos.

Powerball tiende a ser el juego de lotería menos regresivo, según Cohen, porque las personas con más recursos tienden a comprar boletos cuando los premios mayores se disparan.

Pero durante la mayor parte del año, “hay una lenta acumulación de personas desproporcionadamente más pobres poniendo dinero en premios más pequeños”.

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