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Estos son los lugares con mayor riesgo de incendios forestales en Estados Unidos

Melissa Velásquez Loaiza

(CNN) — Los meteorólogos dicen que el oeste de Estados Unidos podría enfrentarse un año de incendios forestales especialmente grave, a medida que varios fuegos destructivos comenzaron mucho antes de los meses más calurosos y secos. Un incendio de rápido avance el miércoles por la noche destruyó 20 casas en una comunidad adinerada del condado de Orange, California. En Nuevo México, ya se han quemado más hectáreas en grandes incendios en los primeros cinco meses de este año que en cualquier otro año durante la última década.

Los incendios forestales son un riesgo frecuente para los propietarios de viviendas en el oeste del país. Pero cuantificar el riesgo de incendios forestales ha sido hasta ahora más difícil que el de inundaciones, por ejemplo, debido a su naturaleza. Los incendios forestales se propagan rápidamente, el viento puede mover brasas y chispas a largas distancias, atrapando árboles y edificios en el camino.

El pasado lunes, First Street Foundation, una organización sin fines de lucro, publicó una evaluación de riesgo de incendios forestales a nivel nacional: un enorme tesoro de datos que muestra a los propietarios de viviendas y negocios el riesgo que corren sus propiedades ante los incendios forestales. Los datos se integrarán en Realtor.com, de modo que los posibles compradores puedan ver cuál es su riesgo de incendio para cualquier propiedad determinada.

Una volátil combinación de viento y sequía podría propagar incendios forestales hoy en el suroeste de EE.UU.

Alerta de incendios en el sur y centro de EE.UU. 0:45

“Desafortunadamente, [hasta] este punto nunca ha habido una manera para que la gente entienda cuál es su riesgo de incendio forestal a nivel en una propiedad”, dijo Matt Eby, fundador y director ejecutivo de First Street.

First Street descubrió que casi 80 millones de propiedades tienen algún riesgo de incendio forestal, que va desde menor (menos del 1 % de probabilidad de daño por incendio forestal durante 30 años) hasta extremo (más del 26 % de probabilidad de daño por incendio forestal durante 30 años).

Si bien la gran mayoría de ellas, 49 millones de propiedades, se encuentran en riesgo menor, más de 4 millones de propiedades se encuentran en riesgo severo o extremo.

Muchas de las propiedades con el mayor riesgo de incendios forestales se encuentran en el oeste el país, donde los científicos dicen que las condiciones cálidas y secas se ven exacerbadas por el cambio climático provocado por el hombre. Pero First Street también descubrió que el riesgo aumentará tanto en el oeste como en otras partes del país durante los próximos 30 años.

“Hoy en día, las casas que tienen riesgo de incendios forestales, su riesgo se duplica aproximadamente en un período de 30 años porque el clima se está calentando; los combustibles se están secando”, dijo Eby a CNN.

El cielo de California se vuelve naranja por los incendios en Laguna Niguel 0:53

El riesgo de incendios forestales está creciendo

Expertos externos que revisaron la evaluación de riesgos a nivel nacional de First Street le dijeron a CNN que la evaluación se mantiene con lo que están viendo: los estados del oeste, así como los de las llanuras, están experimentando un clima más seco y cálido, lo que seca la vegetación y crea más combustible para el fuego.

“El peligro está aumentando porque las probabilidades de quemarse están aumentando”, dijo Dave Sapsis, científico de incendios forestales en Cal Fire. “Hay más combustible, los combustibles están altamente desecados porque estamos en sequías prolongadas.

“También hay más [propiedades] que están en camino de verse afectadas”.

Además de los estados del oeste, que ya enfrentan altos riesgo: el riesgo aumentará en los estados del sur como Texas y Florida, así como en los estados de la región de los Apalaches del país, como Virginia Occidental, Kentucky y Pensilvania.

“El riesgo va a aumentar tanto en los Apalaches y áreas del sureste”, dijo Ed Kearns, director de datos de First Street. “Cuando estás en estas áreas, ves bosques verdes y árboles verdes. En Florida y otras partes del sureste, este tipo de cambio climático se ve diferente que en el oeste, pero el fuego es igual de peligroso”.

Seis condados en Nuevo México, incluidas las áreas donde el incendio Calf Canyon-Hermits Peak ha quemado más de 113.314 hectáreas, se encuentran entre los condados con el porcentaje más alto de propiedades en riesgo de incendios forestales del país, según los modelos de First Street.

En Texas, al menos el 90% de las propiedades en 45 condados están en riesgo, una señal que el peligro de incendios forestales no se relega solo al oeste. El pasto seco es un combustible clave para los incendios forestales en Texas, según Brad Smith, analista de comportamiento de incendios forestales en el Servicio Forestal de Texas A&M. Más del 30 por ciento del estado estaba en condiciones extremas de sequía a mediados de mayo, un mes que suele ser el más lluvioso del estado.

Smith se dirigía a un incendio en el condado de San Saba cuando habló con CNN.

“He estado trabajando en incendios durante 40 años”, Smith dijo. “Las casas no se salvan el día del incendio, se salvan días, semanas, años antes de tiempo. Al comprar casa, debes estar consciente, al igual que una zona de inundación, de que también hay zonas de incendios, donde las casas corren más riesgo”.

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